탑기어 코리아 녹화 방문기

No English for this one.

– 내용의 특성상, 아주 약한 스포일러가 있습니다. (4회에 나온 차 정도)

날 트위터에서 아시는 분들은 알겠지만, 난 지독한 탑기어덕이다. (사실, 내가 탑기어덕이라는걸 아는 사람보다 탑기어 자체를 아는 사람 찾는게 더 힘들정도다) 내 외장하드에는 탑기어 시리즈 1부터 최신 17까지 거의 대부분의 에피소드를 소장하고 있으며 (없는것중 좀 큰게 블랙 스티그가 죽는 에피소드 정도?) 새 에피소드가 나올때마다 (한국에 있다면) 다음날 올라오자마자 받는다. (다행히도 영국판 탑기어가 하는때가 대부분 여름과 겨울 시즌이라 보통 한국에 있다)

아시다시피, 지난주부터 탑기어의 공식 한국 라이센스판인 탑기어 코리아가 첫방송을 했다. 사실 탑기어 코리아를 시작한다는 말을 처음 들었을때 걱정됐던 것은, ‘현대 기아차에 휘둘리지 않을까’였다. 우리나라 방송의 사정상, PPL이 상당한 편이고, 이게 탑기어마저 영향을 끼치지 않을까라는 생각에 걱정이 많이 됐었던건 사실이다. 어디까지나 내 개인적인 의견으로 봤을때 탑기어는 비싼 외국 슈퍼카 보는맛에 보기 때문이다.

그 와중에, 나는 우연히 탑기어 코리아 방청을 신청할수 있다는 정보를 입수했고, 나랑 같은 노원구민이자 탑기어덕인 호정차군을 꼬셔서 XTM 홈페이지에서 신청을 해놓았다. 되어봤자 이번주는 힘들거라고 생각했는데, 웬걸 신청 3일만에 당첨됐다는 전화가 날라왔다. (이마저도 내가 진동이 약한 휴대전화 덕에 받지 못하고 나중에 내가 다시 전화해서 확인을 받은 것이다. 총 세 번을 걸었는데 그중 두 번은 다른 분들에게 당첨사실을 알리고 계셨는지 전화를 안 받으시더라 ;;)

목요일에 당첨이 되고 나서야 나는 시간을 겨우겨우 내서 전주 토요일에 방송한 1회를 볼수 있었다. 첫회를 본 소감은, “일단 시작은 좋다.” 였다. 진행이 부드럽지 않고, 멘트가 오글거리는 (특히, 김갑수씨의 “탑기어~ 코리아!!!”라고 하는 멘트는 닭살이 돋을 정도였다) 것을 제외하면, 영국판보다 예산이 현저히 적을텐데도영상미나 등장하는 차 등은 마음에 들었다. (영국판을 방영하는 BBC는 공영방송이다. 게다가 탑기어 자체 인기가 만만찮으니 그중에도 할당되는 예산이 장난이 아닐 것이다. 그래서 탑기어는 시작부터 보면 시간이 흐르면서 영상이나 특수효과나 점점 돈을 쳐바르기 시작하는 모습이 종종 보인다. 심지어 컴퓨터 그래픽으로 합성된 공룡이 등장한 적도 있었다.)

그리고 토요일. 결전의 날(?)이 왔다. 그날 아침 일찍 약속이 있었던 나는 생각보다 너무 일찍 촬영세트가 있는 상암동 누리꿈 스퀘어에 도착했다. (난 구글 지도에서나 여기서나 계속 누리꿈을 누리꾼이라고 쓴다. 직업병 ;;) 15시에 입장 시작인데, 도착한 시각은 13시 30분이 채 안된 시각이었다.

누리꿈 스퀘어 전경.
처음에는 전혀 촬영 스튜디오가 있을거같지 않은 모습에 많이 당황했다.

열심히 덕질하는 호정차.jpg

14시경에 호정차군이 도착했다. 내가 (그 더운 날씨에 땀 뻘뻘 흘리며 돌아다니면서) 미리 등록하는 곳을 봐둔 덕에 꽤나 일찍 등록을 끝마칠수 있었다.

그리고 등록을 끝마치고 아직 등록안한 쪽을 보니 이런 줄이... (사실 등록한 쪽이 더 길긴 했다.)

15시쯤에, 드디어 세트의 문이 열렸다. 안으로 들어가보니, 생각보다 많이 작은 편이었다. 처음에 모인 인파를 보고나서 “이것보다 더 수용할수 있을거같은데”라는 생각이 들었지만, 세트의 크기를 보니 또 수긍이 갔다. 그렇다고 해서 영국판만큼 사람이 꽉 차지는 않았는데, 아마 안전사고를 우려한 듯했다.

영국 탑기어의 상징이기도 한 세트 곳곳에 설치되어 있는 TV. 이는 장식용뿐만 아니라 미리 녹화한 세그먼트가 진행될때 방청객이 이를 볼 수 있게 해놓았다.
꽤나 앞줄에 있었던 덕에 우리가 '처음에' 자리잡은 곳은 메인 무대 앞. 그 이후로 카메라나 MC의 움직임을 고려해 쉬는 시간마다 이러저리 옮겨다니긴 했다.
영국판보다 상당히 작은 세트를 복층 구조로 해결하려한 것처럼 보인다. 실제로 저기로 올라가면 더 잘보일듯하긴 했다. 근데 위치 특성상 출연자들 뒤통수(...)밖에 못본다는 치명적 함정이 있다.
출연자들이 녹화 도중에 모니터링이 가능하게 해놓은 모니터. 실제 방송에 나갈 장면들을 미리 잡는 역할을 한다.
언제나 위엄돋는 스티그.

이날 녹화하면서 가장 힘겨웠던 것은 바로 녹화 시간 내내 서있었다는 점이다. 스튜디오 전체가 하나의 세트이고, 카메라와 출연자들도 계속해서 움직이는 구조이다보니 앉아있을 자리가 전혀 없었다. 그나마 2층에 계시면 잠깐이나마 앉아있을수 있지만, 그마저도 ‘허술하게’ (실제로 PD님이 그렇게 말씀하셨다) 지어놓은 것들이라 너무 기대도 문제였다. 결국 우리는 녹화가 끝나고 근처 푸드코트에서 아작난 허리를 달래야(…) 했다. 허리 안좋으신 분들은 신청하시기 전에 다시한번 숙고하시기를 권해드리는 바다.

녹화시작 전에 주의사항을 전달해주신 담당PD님. 이런말하면 죄송하지만, 의외로 여자분이셨다. 그리고 말투로 보아 트위터 계정 운영자도 겸임하시는걸로 추측(...)된다.

담당PD님에 대한 재밌는 사연을 하나 알려주자면, 녹화시작전에 네 장 한정 티셔츠를 나눠주겠다면서 박수와 환호 연습할때 눈에 띄이는 분에게 선물하시고 그랬다. 하지만 이거 함정이다. 녹화 끝나면 전원에게 하나씩 증정한다. 심지어 원하면 한 장 더 받을수도 있다. 나와 호정차가 별명을 붙이기를, 낚시여왕님이시다 (…) 참고로 이분, 이날 촬영할때 “I AM THE STIG” 티셔츠를 입고 다니셨다. 에이 설마 (…)

UPDATE: 차후에 연락을 받아 정정한다. 트위터 계정은 마케팅 팀에서 운영한다고 ;;

MC 김진표. 탑기어 코리아 MC들중 자동차 전문용어를 열심히 날리실 수 있는 능력자이자 레이서라서 운전실력도 상당하다.
MC 김갑수와 MC 연정훈. 열심히 움직이셔서 찍기가 쉽지는 않았다.

PD님의 짤막한 브리핑 이후 박수를 받으며 세 명의 MC가 오프닝 녹화를 위해 입장했다. 김갑수, 연정훈, 김진표. 솔직히 이 세 분의 MC 소식(사실 이게 내가 탑기어 코리아가 존재한다는 것을 알게된 첫 소식이었다)을 들었을때 김갑수씨(엄청난 모터바이크 매니아. 이날 녹화때 실제로 1,600cc짜리를 타고 다니신다는 걸 처음 알았다)와 김진표씨(레이서)는 그렇다치고, 연정훈씨는 미스캐스팅이 아닌가 싶기도 했다. 혹시 리차드 해먼드를 염두에 둔(=얼굴미담형) 캐스팅인가 싶기도 했고… (대신 해먼드는 키가… 지못미) 하지만, 다행히도 다른 두명의 MC와 괜찮은 밸런스를 보여주셨다. (그러고나서 이글을 쓰면서, 연정훈씨에 대한 정보를 뒤져봤는데, 상당한 슈퍼카덕(…)이시라는 사실을 알았다. 옛날에 그가 소유하던 포르쉐를 누가 훔쳐갔다가 압류창고에서 발견했다는 사건은 이미 유명한듯하고, 람보르기니 무르시엘라고에, 포르쉐 카레라 GT, 페라리 360, 그리고 심지어 F40 등을 소유했었다고 한다. 혹시 2회에 나온 무르시엘라고 본인 차 아냐?)

특히, 이날 촬영분에서 상당히 긍정적으로 놀랐던 것은, 첫회에 비해서 진행이 훨씬 매끄러워졌다는 점이다. 녹화를 오기 전에 본 첫회에서는 세 MC간의 대화가 뚝뚝 끊기고, 진행이 매끄럽지 않았던 점이 보였는데, 오늘 간 녹화에서는 세 MC간의 대화도 자연스럽게 연결되고, 훨씬 더 보기가 좋았다. 이제 뉴스 섹션만 생기면 좋으련만… 거기가 탑기어 개드립의 핵심인데…

다만, 김진표씨가 레이서 출신이다보니 가장 차에 대한 지식이 많으신 편이라, 점점 김진표씨가 (클락슨만큼은 아니더라도) 그러한 전문적 지식을 이용해 주로 비판을 많이 하고, 다른 두 MC가 이에 수긍하는 분위기가 꽤나 많이 보이는 점은 아쉬웠다. 클리셰적이라 할까. 게다가 이날 방송분에서 차 리뷰를 한 사람이 김진표씨와 연정훈씨였는데, 연정훈씨의 평가는 레이서의 감각을 빌려 전문적인 바판을 하는 김진표씨의 그것에 비하면 많이 빈약해보였던 것이 사실이다. 역으로, 김진표씨는 가끔씩 너무 전문적인게 아쉽긴 했다. 이를 보충하려고 실제 방송분에서는 설명을 자막으로 붙이고 하나보다. 오리지널판은 시청자 배려가 먹는 것인줄 아는 경향이 있긴 하다.

그래도, 스피라가 스핀하는 사태가 일어나고서도 어물쩍 넘기던 첫회와 달리, 비판할때는 확실히 비판하는 자세가 생긴 점이 좋았다. (그리고 차를 수리중이라며 나중에 트랙에 돌리겠다는 것은 흡사 오리지널판에서 코닉세그를 스티그가 사고내자 나중에 스포일러를 달아서 다시 랩타임을 잰것에 대한 오마쥬인듯하다.) 특히, 내가 가장 걱정했던 국내차에 대한 객관적 리뷰가 가능하느냐에 대한 해답이 나왔다. 그날 나온 차중 한대가 국내차였는데 (어떤 차인지는 스포일러 관계로 말하지 않겠다), 차의 단점을 정확히 지적하는 것은 물론, 경쟁차종들의 실명거론까지 떳떳하게 하더라. 물론 그 장면이 전파를 탈지는 미지수지만. 그 비판의 대부분은 김진표씨 담당이었다. 그래도 방송하는 곳이 우리나라이니만큼 개드립성 무논리 까기가 아니라, 자신이 타본 느낌을 바탕으로 한 논리적인 까기라는 점이 다르겠다. (이에 대한 호불호는 꽤 갈리겠지만, 난 신선해서 좋았다.) 심지어, 성역(?)인 오리지날 탑기어의 제레미 클락슨의 의견에 반대하는 대범한(?) 행동까지 보여주셨다. 오오오 대인배… 이러다 전국의 오리지널덕들에게 까일 기세. 무슨 내용이었는지는 방송을 확인하시라.

녹화 중간 쉬는시간에 어렵게 찍은 MC 연정훈의 샷. 나중에 보니 살짝 흔들렸더라...(...) 괜히 무리해서 ISO 200으로 낮췄나싶기도 하고...

촬영장의 분위기는 꽤나 화기애애했다. 별로 NG가 나지는 않았지만, 날때마다 관객이 환호해주고, 보통 방청을 하면 스태프가 언제 웃고 언제 박수쳐라라는 사인을 하기 마련인데, 녹화 중간중간에 쉬는 시간 끝나고 장면 전환을 할 때 빼고는 방청객의 자율에 맡기더라. 그덕에 우리가 갔을 때만 그런건지는 몰라도, 박수를 정말 많이 쳤다. (…) 그리고 박수가 나오다 마는 상황이 발생하기도 했고.

이날 NG는 연정훈씨가 많이 내셨지만, MVP는 김진표씨였다 본다. 이날 나온 재규어 XJ의 트림을 소나무로 깔았다고 했다가 NG가 났다. 사실 깔았다는 말의 발음을 너무 강하게 해서 NG가 났지만, 나중에 스태프가 오더니 “소나무가 아니고 호도나무에요”라고 찔러주더라. 이때 한마디. “언제 소나무에서 호도나무로 바뀌었어…?”

사진 촬영에 대해서는 상당히 관대했다는 느낌이었다. 녹화때를 제외하면 자유롭게 사진 촬영이 가능했다. 그덕에 이날 스타 랩타임 게스트 사진은 찍지 않았긴 했지만(그 세그먼트 녹화때만 나타났다 사라지셨다. ;;), 생각보다 많은 사진을 찍을수 있었다. 아예 사진 촬영이 금지되지 않을까라는 생각을 처음에 했던것에 비하면 이정도면 상당한 양반이다.

이날 나온 차중 하나인 재규어 XJ L. 출연한 차중에서 몸값이 가장 비싼 놈이다. 1억 5천만원 정도라던가...

나오는 차 비율은 이날같은 경우 외제차 2 대 국내차 1이었다. 외제차 2대와 국내차 1대였으니까. 이날은 차 자체는 많이 나오지 않은 축에 속하지 않을까 싶다. 첫회때처럼 비교리뷰를 하지 않았고, 이날 챌린지 상대도 도저히 세트에 부를수 없는 녀석이기 때문이기도 했다. 어찌됐든, 이날 나온 차들은 다른 회에 비하면 조금 약했다고 본다. 그나마 재규어 XJ L 덕에 체면치레를… 이날 나온 다른 두 차는 사진을 찍지도 않았다. 이런식으로 스포일러 안 내보내는중

이날 촬영은 한시간 반쯤만에 끝났다. 스타 랩타임 세그먼트가 게스트들의 입담으로 3~40분을 촬영했던 탓이었다. 그래도 원래 예상되는 두시간보다는 적었던 게 그나마 다행이랄까… 아까 말했지만, 우리 허리는 거의 나갈 뻔했다. 엔딩이 끝나고 연정훈씨와 악수를 할 기회도 있었다. 재밌게 보셨냐며 정겹게 악수를 해주시더라. 아마 4회 방송 엔딩때 자세히 보시면 그 장면이 포착될지도 모르겠다. 사실, 이날 나랑 호정차군이 MC들을 가까이서 꽤 볼수 있었던만큼 방송에 꽤 나왔을거다 (…)

이날 운좋게 김갑수씨와 사진을 찍은 호정차군. 바로 나랑 카메라를 바꾸고 찍으려 했으나, 경호원의 제지로 무산됐다. 왜 하필 그때 제지하니 왜...(...) 이 사진의 압권은 얼어붙은 표정의 호정차군.
그래서 난 아쉬운대로(?) 이날 나온 가장 비싼 차인 재규어 앞에서 포즈를 취해봤다. 누군가 제지할거 같았는데... 아무도 제지하지는 않았다. 다만, 차 문은 잠겨있었다.

녹화가 끝나고, 모두가 기념품 (아까 낚은 티셔츠와 상당히 싸보이는 텀블러)을 받으러 나간 사이에, 우리는 세트를 자유롭게 돌아볼 수 있었다. 주로 쿨 월과 재규어가 있는 쪽에 머물긴 했지만, 이렇게 자유롭게 돌아다니는 것을 막지 않는게 신기했다.

쿨 월 앞에서. 언젠가 이 세그먼트를 할까...?
스티그가 빙의된 호정차. (...)
"무대가 끝나고 난뒤~" (이게 아닌가?)

아쉬움을 뒤로 하고, 이날 받은 기념품을 뜯어봤다.

텀블러. 커피마시는 용도로는 쓰기가 힘들거 같아 (내부가 플라스틱) 그냥 물 담아 마시련다... ;;
탑기어 코리아 스티그 티셔츠. 사진은 뒷면이고, 앞면은 탑기어 코리아의 로고가 있다. 이로서 나의 덕질 티셔츠가 하나 더 늘었다. (...)

탑기어덕이라면 누구나 꿈꾸는 것이 바로 녹화현장에 가보는 것이다. 하지만, 영국이라는 지역 특성상 가보는것이 힘들었다. 호정차군이 말하기를, 탑기어가 한국에 들어온 것도 모자라, 이렇게 녹화를 직접 보는게 정말 놀랍다고 나에게 계속 말하곤 했다.

탑기어 코리아 그 자체에 관해서는, 일단 기반은 영국판을 충실히 벤치마킹한 것같다. 하지만, 끝까지 영국판을 벤치마크하는것보다는, 한국에 맞는 새로운 챌린지와 포맷을 찾는 것이 더 좋은 아이디어가 아닐까 싶다. 어차피 여러가지 사정으로 (그 중 가장 큰게 자금이라고는 말 못하겠다. 뱁새가 황새 따라가다 다리 찢어진다고 ;;) 영국판을 완벽히 벤치마킹하는 것은 힘드니까 말이다. 원작덕분들에게는 청천벽력같은 말일수는 있겠으나, 그러는 편이 덕후분들 뿐만 아니라 일반 시청자들까지 잡을 수 있지 않을까 싶다. 그러면서, 사람들이 탑기어를 사랑하는 이유를 잘 캐치해서 이를 재현해줬으면 하는 바램이다. 일단 시작은 좋지만, 이 페이스를 그대로 유지할 수 있을까가 관건이다.

무튼, 이날 녹화 현장에 초대해주신 탑기어 코리아 제작진에게 감사하다는 인사를 올리고 싶다.

[출처: XTM (탑기어 방청 신청 링크)]

P.S) 우리가 본 4회는 9월 10일에 방송할 예정이다.

Update: 예정대로 9월 10일에 4회가 방영되었다. 된 김에 내가 나온 샷이나 몇 가지 첨부한다.

연정훈씨와 악수를 했다는 결정적 증거샷.jpg (표정이 좀 ㅂㅅ같지만...)

Samsung Series 5 Chromebook Review

Operating System solely based on a web browser? Crazy, you may shout. Well, whether you shout it or not, here it is. Google’s Chrome OS was teased by the search giant back in 2009, but it experienced series of delays due to development problems, and two years later, through Google’s pilot program with Cr-48 prototype laptop, (which, sadly, I didn’t get) it’s finally ready for consumer consumption.

Ever since last year, I was intrigued by what Google was trying to do here. I even thought that this could be the future of netbooks. The reason why I preferred tablets like iPad over traditional netbooks was that the latter’s operating system was not designed for mobile. It was heavy, and sometimes battery life was left to be desired, thanks to power-hungry system. Can this new laptop based on the new operating system change the future of netbooks? Or will its dramatically rethought concept reveal new problems?

 

Hardware

(Click here for Hardware Gallery hosted by Google+)

Most netbooks feel really cheap. They use cheap materials, don’t get invested much in design, so they look ugly with ostentatious vents and plastic that looks like durability is not an issue — rather, it’s a constant thing a user have to live with. However, things are a bit different in Series 5.

I got an Arctic White model for review, and it looks pretty nice. Sure, white lid is still glossy plastic, (looks like the lid of the Titan Silver model is matte, which seems as a better option to me) but it’s done in a way that it doesn’t look cheap. Still, it would have been hard to tell Series 5 from a regular netbook if it wasn’t for Chrome logo at the bottom.

Unlike other netbooks that do not care about lines, Series 5 has a pretty distinct line. While its curved edges would not give a high-end feel, but it looks kinda cute and has its own identity. Inside of the Series 5 is made out of matte black plastic, which feels pretty nice on your hands when you’re typing and navigating through pages. Also, its palmrest doesn’t pick that much of palm prints, which is a plus.

Series 5 has two USB ports on each side, (one of them is hidden in a flap on the left) and VGA port (which needs a separate adaptor) is also on the left, hidden in the flap. Also on the left side is the charger port and 3.5” headphone jack, which looked similar enough for me to keep shoving my headphone into the charger port. On the right side, except for the second USB port, there is a SIM card slot and a developer switch, which you would use if you want to jailbreak (or reset the Chromebook into its original settings) under another flap. The hole is surprisingly big enough for a ballpoint pen to weave its way in. Not to mention, Series 5 also has an SD card slot on the below.

My review model had most of the latest wireless networking standards, such as dual band 802.11b/g/n WiFi and 3G module that supports both GSM and CDMA standards. However, strangely enough, it did not have Bluetooth, (I guess Google and Samsung didn’t feel that it was necessary) so I had to use the old-fashioned way to connect my Jawbone Jambox.

Series 5’s 12.1-inch profile means it may look big compared to other smaller netbooks, (if you want a Chomebook with smaller profile, Acer’s Chromebook has 11.6-inch profile) but at 3.3 pounds and 0.39 inches, it’s pretty light and thin. Due to some reasons, I had to carry both my old 15-inch MacBook Pro and this together from time to time in my giant North Face backpack, and it was still durable to carry. It even fit fine on my sling pack which I use to carry my iPad.

The laptop also features a HD webcam on the top, enabling HD video calls. Now, if only I had someone to call to… Also, speakers are there, but don’t expect something epic. It’s just a normal netbook speaker that you’d rather plug in your external speakers. It does work nicely in my quiet office when I occasionally played YouTube videos.

The Series 5 was pretty suitable to use on your ‘lap’, with lightweight profile and a pretty low heat emissions. It was only after using it for three straight hours before things did start to get heat up a bit, but still not enough to burn your lap.

 

Keyboard & Trackpad

Let me just say this out of water: I absolutely adore Series 5’s keyboard. Its chiclet style keyboard is nicely spaced, with pretty good feels on typing with pretty deep keystroke and distinct resistance. Power button is actually on the keyboard like the new MacBook Air, and the function keys are changed around in order to reflect Chrome OS’s nature: there are hardware keys for back and forward, refresh, (yes, really), full screen (removes all the tabs for you so that you can use every possible screen real estate you have), and window switch, which is a basic implementation of Spaces on OS X. Also, gone are Windows or Command key for just giant Control and Alt keys.

One thing I had hard time getting used to is that Caps Lock key was replaced with Search key. When I WANT TO SHOUT something, and I hit this button, new tab comes up with Google Search. It did remind me of the Search key on Android devices. Thankfully, you can switch this in settings. The keyboard is not backlit, and while that may cause some mayhem for some people, but since I already memorized the qwerty keyboard, it wasn’t a big deal for me personally.

While I’ve heard that Cr-48 prototype’s trackpad was a total disaster, Series 5’s trackpad was not too shabby for its price. Firstly, the trackpad is gigantic, even bigger than my three-year-old MacBook Pro, and probably matching the size of those that Apple ships in its laptops today. I even wished trackpad of this size to be on my Mac. While the surface was not made out of glass, it still had pretty good feel. Just like the ones in Apple laptops, the trackpad had button integrated, and the bottom 70% is the clickable area. The only few problems of the trackpad from the hardware point was that it was too big for laptop of this size that my thumbs would touch the trackpad, sometimes making unintended multitouch input, and the fact that while it did have a definite click, it required quite an amount of physical force. But I guess those are small niggles. Trackpad software, on the other hand… Sigh.

 

Display

Series 5’s 12.1-inch, 1280×800 display has both its good sides and a bad side. The screen itself is pretty bright, and also it seems it has rudimentary automatic screen brightness adjust by ambient lighting. (but even after the adjustment, it seems to overshoot things a bit) The color seems pretty bang on, and did I mention that it was a matte screen? I know there are people who would love that decision. (I for one)

However, one slightly significant problem was that viewing angle was not as good as I hoped for. The screen started to wash out pretty quickly as I looked at the screen from the 45 degrees bottom, and 90 degrees top.

 

Chrome OS

(Click here for screenshot gallery of Chrome OS hosted by Google+)

Now, let’s get to the important bit, and the part that you’ve all been waiting for. The Chrome OS.

Well, I would like to say I have also been waiting for this moment. As stated above, I had high hopes for Chrome OS. Hardware of Series 5 proved to be very good. But, I already did say ‘had’, didn’t I? Well, here we go.

Simply put, Chrome OS is basically Chrome browser running on Linux kernel. To put things even simpler, the only native application on this OS is Chrome. Everything else is web-based. You can download ‘apps’ from Chrome Web Store, (just like you would on your Chrome browser) which are really just web sites (or ‘web apps’), with few exceptions such as TweetDeck, which was actually optimized for Chrome. To be honest, I like TweetDeck so much that I actually live with it, even on my Mac.

Setup process was pretty simple, with agreeing to few user agreements, connecting to WiFi, and then logging into my Google account. If it is successfully logged in, it loads up all the settings that I have synced through my account in my Mac’s Chrome, such as web apps that I have ‘installed’, themes that I have set up, and all the bookmarks and even passwords that I have saved on my Mac. On that front, it’s pretty amazing.

Chrome OS has pretty much all the features of the browser counterpart, such as all the tab support, new window, (which, in the OS version, becomes a fundamental implementation of Spaces) and even Incognito mode for private browsing. Its Settings menu resembles that of the browser a lot as well.

The OS also has a basic file manager which you can access in-device memory, (of which I’ve used mostly for saving screenshots) and external device, should you connect one through USB. However, there’s one fatal flaw: you can’t copy between those drives. Basically, I cannot take screenshots off my Chromebook to a thumbdrive. It sounds kinda crazy, but that’s the case here. The only way to export my screenshots is to upload in Picasa or some other web services. In this part, it feels quite unintuitive.

The OS’s Settings menu is also quite bare-bone. There are things added from the Settings menu from the browser, but it’s kept to minimum: some simple system settings, network settings, and accounts. There are not many ways to personalize the OS to your liking sadly. It does have a task manager, if you wish to kill some tasks that you think is slowing the system. It even shows how much of the network bandwidth each tab is actually using.

I also have to add that the system font on the OS is rubbish. Both English and Korean had some sort of artifacts all around the font. While fonts rendered on the web pages were much better, but the font on the system needs some work.

I already said that I absolutely love the trackpad hardware on the Series 5. However, I cannot say the same for its software. While I did like some of the gestures, such as dragging, which was clicking with one finger, then dragging with another, the tracking jumped everywhere, and the scrolling felt numb and not sensitive for my taste. However, the worst crime of all… is that it does not have horizontal scrolling. I mean, are you serious? If this is ‘improved’, I just cannot imagine how worse it was on Cr-48.

 

Performance

The Series 5 has dual-core Intel Atom N570 (1.66GHz) processor with 2GB RAM, 16GB SSD, and unspecified graphics unit. (I have to assume it’s some integrated chip by Intel) I mean, this hardware on an operating system that’s solely based on a web browser? It shouldn’t be a problem, right? Well… there are some problems.

I was genuinely surprised that the whole system was this sluggish. Scrolling would become choppy, and sometimes, TweetDeck would even struggle tracking my typing speed. (I could tell this even more prominently in typing Korean, of which letter is composed of multiple parts) I also figured that there is a significant problem within the OS controlling the memory, since I experienced several tab crashes due to the memory shortage, just with around six tabs open, and I even have experienced the entire OS crash itself. On a laptop with 2GB of memory, this felt really weird.

Adobe’s Flash Player comes bundled with the OS, and while it’s functional, I would advise you to limit yourself to watching YouTube videos. I think Google worked really hard on optimizing it for YouTube, so that works really well (it worked fine up to 720P, if the connection holds), but on few of the Flash-based video player, like CNET TV, the frame rate was dramatically reduced, and that (and also putting YouTube video on full screen) caused yet more “He’s dead, Jim!” moments. Honestly, I saw that page so much that it’s not even funny anymore. Situations were not much different on running Angry Birds, but for its defense, when I killed most of the tabs, then it ran the HD version with decent framerate. It reminded me of desktop PCs where I have to quit other processes to run a high-end game. I figured that the version of Chrome OS that I have tested has not the support for the hardware acceleration yet. I can only assume situation will be straightened out as Google updates the OS.

To end this section on a cheerful note, when it’s in better mood, Chromebook seemed to load pages faster than my MacBook Pro, probably thanks to its SSD. Also, I was surprised at how fast it boots and how fast it wakes up from sleep. As I opened the lid, I didn’t have to wait for anything. Maybe just for the display to come up.

 

Battery Life

Well, let’s come back to the praising part: Series 5’s battery is amazing. It has 8280mAh battery, which is even more than my old MacBook Pro, (which has around 5000mAh battery) and with the low-power system and software (it does seem to use less power) even after 4~5 hours of constant use, the battery still had 31% to go, with the remaining time clocking at 2 hours and 16 minutes, with playing Google Music in the background. Series 5 is the first laptop that I don’t have to bring the charger, (which is tiny, I might add) and not worry about running out of battery. I was really impressive by this.

 

Living with it

If you’re crapping your pants on that everything is web-based part, I’m with you. It’s surprising to think how much time we spend time online these days, and how much we depend on it. However, it’s again surprising there are places that we just cannot get online, due to various reasons. If you happen to be in one of these cases with your Chromebook, well, it is time for you to panic. There’s next to nothing you can do unless your Chromebook is online. Well, at least you can play Angry Birds, if that’s a consolation.

If you happen to live in the US, Verizon does cover you. When you buy a 3G version, Verizon will give you 100MB a month of data free for the next two years. Although according to my experience, that won’t go very far, especially when you start streaming music. You may eventually end up buying data package from Verizon, which does have various tiers for you. In my case, I simply connected to WiFi network provided by my Galaxy S’s 3G connection, which, under same connection condition, seemed to react much faster to than my MacBook Pro.

So, how was living with just the web? To tell you the truth, it wasn’t as bad as I thought. Once the Chromebook was online, I was surprised how many programs I used on my Mac could be substituted. I was already using TweetDeck on my Mac, but for iTunes, I used Google Music, and for Pages, I used Google Docs, (though, Korean input on this is beyond usable. Google should fix it ASAP) and such. Although there were some issues with performance as stated above, when it was fine, I could watch YouTube video with no issue.

Still, for obvious reasons, I think this can’t replace my regular MacBook Pro entirely. While I was positively surprised with the selection of web apps that Google offered on the Chrome Web Store, I still need a good photo editor, movie editor, coding interface (this was mainly the reason I had to carry both my Mac and Chromebook), Skype (I’m still surprised that Skype still doesn’t have a web app), games, and such. However, for outdoor uses, I loved how Chromebook fit into my lifestyle. Let’s be honest, I would not do most of those tasks that Chromebook lacks on the go really, would I?

 

Wrap-up

It’s easy to dismiss Chromebook as a trainwreck in building. Most of them concern that there’s nothing to do when offline and that it is impossible to replace the laptop they have, and they are right in some ways. However, while Chrome OS may have its shortcomings and problems that are hard to fathom (such as strangely sluggish system), I think Chromebooks have a valid shot at changing and revitalizing the netbook market. I’ll be honest, you should not buy Chromebook as it is right now. While I loved the hardware of the Series 5, not only the OS itself is not fully baked yet, it is also very difficult to justify its $430(WiFi)/$499(3G) price tag, while a Windows netbook with similar specs is at around $300, and can do what Chrome OS do. (Like, say, running Chrome)

However, I still have hope for Chromebooks. Call me fanboy or whatever, but Chromebook is a new form of computing in the making: a complete transition to the cloud. The technology now, even counting that of Google, does not convey how awesome Chromebooks can become. But then, I think our minds about computing are also not just ready to accept where Chromebooks are about to go. I just wish that Google just doesn’t axe the whole project, but keep itself together. This may be the future we’re about to see.

 

Samsung Series 5 Chromebook
Price: $429 (WiFi) / $499 (WiFi+3G)

Pros:

  • Solid hardware with unique design
  • Bright Display — and it’s matte!
  • Chiclet-style keyboard is quite comfortable to use
  • Extremely long battery life.

Cons:

  • Display have low viewing angles
  • I keep shoving my headphone into charger port
  • Damn expensive.

Score: 8.5/10

 

Google Chrome OS
Price: (Included with Series 5)

Pros:

  • Faithfully recreated Chrome browser
  • Runs Flash videos (such as YouTube) better than expected
  • Most web apps in Chrome Web Store runs well

Cons:

  • Serious performance issue
  • Not much to do when offline (Maybe Angry Birds?)
  • Not an intuitive way to navigate through files
  • Web apps selection isn’t broad enough to have an alternative for what you do on a Windows netbook.

Score: 5.5/10